Предметы и явления окружающего мира имеют сходство и различие.

То, в чем предметы сходны или различны между собой, выступает как их признаки.

Признаки, выражающие коренную природу (сущность) предметов, отличающую их от предметов других видов, отражаются в процессе познания как существенные признаки.

Содержание понятия раскрывается как совокупность существенных признаков предметов, отраженных в понятии.

Так, содержание понятия «студент» раскрывается через такие существенные признаки, как «быть учащимся вуза», «овладевать системой знаний по какой-то специальности».

В содержание понятия «конституция государства» входят такие существенные признаки, как «быть основным законом государства», юридически закрепляющим «систему государственных органов», «порядок их образования и деятельности», «основные права и обязанности граждан» и т.п.

В зависимости от содержания могут быть конкретными и абстрактными, положительными и отрицательными, безотносительными и соотносительными.

Кроме содержания, понятия имеют объем. В объеме понятия отражаются предметы или их совокупности, обладающие признаками, составляющими содержание этого понятия.

Например, объем понятия «студент» составляют все учащиеся вузов, объем понятия «конституция государства» — все существующие в мире конституции государств.

Содержание и объем понятия взаимосвязаны. Эта взаимосвязь выражена в законе обратного отношения между объемом и содержанием понятий, который формулируется следующим образом: «Если увеличивается объем понятия, то соответственно уменьшается его содержание и наоборот».

Возьмем, например, два понятия «студент» и «студент политехнического университета». Объем первого понятия больше объема второго понятия, так как студентов вообще больше, чем студентов политехнических институтов. А содержание второго понятия шире содержания первого, так как кроме основного признака «быть учащимся вуза» здесь добавляется еще специфический признак «обучаться в политехническом институте».

В зависимости от объема понятия могут быть единичными, общими, пустыми.

Рассмотрим подробнее общие, единичные и пустые понятия.

Общими называются понятия, объемы которых включают два или более однородных предметов (явлений, событий).

Единичными называются понятия, объемы которых включают только один предмет (явление, событие).

Пустыми называются понятия, объемы которых не включают ни одного предмета (явления, события).

Пример:

Понятие «город» — общее, так как количество городов, существующих на Земле, больше двух.

Понятие «самый большой город в мире» — единичное, так как таким свойством «быть самым большим городом в мире» может обладать лишь один-единственный предмет.

Понятие «круглый квадрат», «кентавр» — пустое (или с нулевым объемом), так как в реальности мы не найдем ни одного предмета, который обладал бы признаком «быть круглым квадратом», «быть кентавром».

Общие понятия могут быть регистрируемыми и нерегистрируемыми.

Регистрируемым называется понятие, в котором число мыслимых в нем предметов поддается реальному учету, регистрации, например, «города России», «произведения Л.Н.Толстого».

Общие понятия, относящиеся к неопределенному числу предметов, называются нерегистрируемыми, например, «человек» — мыслятся все люди, которые жили, живут и будут жить.

В процессе рассуждения общие понятия могут употребляться в собирательном и разделительном смыслах. Если высказывание относится ко всему классу предметов, взятых в их единстве, и не неприложимо к каждому предмету класса в отдельности, то такое употребление понятий называется собирательным.

Если высказывание относится к каждому предмету класса, то такое употребление понятия называется разделительным.

Пример:

Высказывая мысль «Все люди — смертны», мы употребляем понятие «люди» в разделительном смысле, так как данное утверждение относится к каждому человеку.

В высказывании «средняя продолжительность жизни в России равна 70 годам» мы употребляем понятие «средняя продолжительность жизни в России» в собирательном смысле, так как оно неприменимо к каждому жителю России в отдельности, поскольку индивидуальная продолжительность жизни может быть больше или меньше 70 лет, а в ряде случаев может совпадать с данным высказыванием.