Полная и краткая форма прилагательных определяется по характеру окончания. Если графически окончание прилагательного состоит из двух и более букв, то такая форма считается полной: син-ий, весел-ого, син-его. Если прилагательное имеет окончание, состоящее из одной буквы, или нулевое окончание, то такая форма считается краткой: веселø, весел-а, весел-ы.

Краткие формы образуются от основ полных форм путем прибавления к ним особых окончаний: в единственном числе в мужском роде – нулевого окончания; в женском роде - -а/-я; в среднем роде - -о/-е; во множественном числе - -и/-ы. Следует различать морфемную структуру слов типа синий и лисий: у слова синий – окончание - -ий, а слово лисий имеет нулевое окончание, морфема -и j является суффиксом с беглым гласным [и] , который в других формах этого слова не имеет самостоятельного буквенного выражения.

Между краткими и полными формами существуют лексические, семантические, фонетические и грамматические различия.

Лексические различия состоят в том, что краткую форму можно образовать далеко не от всех полных качественных прилагательных, а в единичных случаях краткие формы не имеют соотносительных полных форм (рад, горазд, надобен; слово должен в полной форме встречается только в устойчивых оборотах: на должном уровне, воздать должное, в ложной мере).

Не образуют кратких форм качественные прилагательные:

1) с суффиксами: -ск-, -ов-: дружеский, отеческий, рядовой, передовой;

2) с суффиксом -н-: кляузный, кровный, но: жирный – жирен, грешный – грешен;

3) с суффиксом -л- (образованные от глаголов): горелый, увялый, остылый, облезлый, отсталый, полинялый, но: чахлый – чахл, хриплый – хрипл;

4) с суффиксами -ущ/-ющ, -енн-, с префиксом раз-, обозначающие высокую степень проявления признака: толстенный, хитрющий, разлюбезный;

5) прилагательные на -ш(ий), восходящие к формам сравнительной степени и утратившие своё прежнее значение: больший, младший, старший;

6) прилагательные цвета, образованные от существительных: шоколадный, кофейный, кремовый, сиреневый;

7) прилагательные, обозначающие масти животных: буланый, вороной, гнедой, каурый, сивый, соловый.

Семантические расхождения между краткими и полными формами прилагательных легко обнаружить в следующих фактах. Прилагательное свежий в значении «прохладный» употребляется в полной и краткой формах: свежий ветер, ветер свеж, а в значении «новый» только в полной форме: новый журнал. Как правило, полные формы прилагательных выражают признак постоянный, а краткие – временный, преходящий, соответствующий данному моменту, ситуации: злой человек (по натуре) - человек зол (сейчас, по натуре он может быть и добрым).

Фонетически краткие формы способны отличаться от полных наличием беглых гласных: дерзкий – дерзок, узкий – узок, близкий – близок; ударением: весёлый, но вéсел.

Полные прилагательные изменяются по родам, числам и падежам, а краткие прилагательные по падежам не изменяются. Есть группа иноязычных кратких прилагательных, которые не изменяются и по родам, и по числам: беж (светло-коричневый с желтым или серым), хаки (коричнево-зеленый), маренго (черный с серым отливом).