Культура Двуречья (Месопотамии) возникла примерно в то же время, что и египетская. Она сложилась в долинах рек Тигр и Евфрат и существовала с IV тыс. до н.э. до середины VI в. до н.э. В отличие от египетской культура Месопотамии не была однородной, она формировалась в процессе многократных взаимопроникновений нескольких этносов и народов и потому была многослойной.

Главными обитателями Двуречья были шумеры, аккадцы, вавилоняне и халдеи на юге: ассирийцы, хурриты и арамеи на севере. Наибольшего развития и значения достигли культуры Шумера, Вавилонии и Ассирии.

Культура Шумера

Основу экономики Шумера составляло земледелие с развитой системой орошения. Отсюда понятно, почему одним из главных памятников шумерской литературы стал «Земледельческий альманах», содержащий наставления по ведению земледелия — как сохранять плодородие почвы и избегать ее засоления. Важное значение имело также скотоводство.Высокого уровня достигла шумерская металлургия.Уже в начале III тыс. до н.э. шумеры начали изготовлять бронзовые орудия, а в конце II тыс. до н.э. вступили в железный век. С середины III тыс. до н.э. в производстве посуды применяется гончарный круг. Успешно развиваются другие ремесла — ткацкое, камнерезное, кузнечное. Широкая торговля и обмен имеют место как между шумерскими городами, так и с другими странами — Египтом, Ираном. Индией, государствами Малой Азии.

Следует особо подчеркнуть значение шумерского письма. Изобретенная шумерами клинопись оказалась наиболее удачной и эффективной. Усовершенствованная во II тыс. до н.э. финикийцами, она составила основу почти всех современных алфавитов.

Система религиозно-мифологических представлений и культов Шумера отчасти перекликается с египетской. В частности, в ней также присутствует миф об умирающем и воскресающем боге, каковым выступает бог Думузи. Как и в Египте, правитель города-государства объявлялся потомком бога и воспринимался в качестве земного бога. В то же время между шумерской и египетской системами имелись и заметные различия. Так, у шумеров заупокойный культ, вера в загробный мир не приобрели большого значения. В равной мере жрецы у шумеров не стали особым слоем, игравшим огромную роль в общественной жизни. В целом же шумерская система религиозных верований представляется менее сложной.

Как правило, каждый город-государство имел своего бога-покровителя. Вместе с тем были боги, которые почитались во всей Месопотамии. За ними стояли те силы природы, значение которых для земледелия было особенно велико — неба, земли и воды. Таковыми выступали бог неба Ан, бог земли Энлиль и бог воды Энки. Некоторые боги были связаны с отдельными звездами или созвездиями. Примечательно, что в шумерском письме пиктограмма звезды означала понятие «бог». Большое значение в шумерской религии имела богиня-мать, покровительница земледелия, плодородия и деторождения. Таких богинь существовало несколько, одной из них была богиня Инанна. покровительница города Урука. Некоторые мифы шумеров — о сотворении мира, всемирном потопе — оказали сильное влияние на мифологию других народов, включая христианские.

В художественной культуре Шумера ведущим искусством была архитектура. В отличие от египтян шумеры не знали каменного строительства и все сооружения создавали из кирпича-сырца. Из-за болотистой местности постройки возводились на искусственных платформах — насыпях. С середины III тыс. до н.э. шумеры первыми начинают широко использовать в строительстве арки и своды.

Первыми памятниками архитектуры стали два храма, Белый и Красный, обнаруженные в Уруке.

Скульптура в Шумере получила меньшее развитие, чем архитектура. Как правило, она имела культовый, «посвятительный» характер: верующий ставил сделанную по его заказу, чаше всего небольшую по размерам, статуэтку в храме, которая как бы молилась о его судьбе. Человек изображался условно, схематически и абстрактно. без соблюдения пропорций и без портретного сходства с моделью, часто в позе молящегося.

Высокого уровня достигла шумерская литература.

Вавилония

Ее история распадается на два периода: Древний, охватывающий первую половину II тыс. до н.э., и Новый, приходящийся на середину I тыс. до н.э.

Своего наивысшего подъема Древняя Вавилония достигает при царе Хаммурапи (1792-1750 до н.э.). От его времени остались два значительных памятника. Первый из них - Законы Хаммурапи — стал самым выдающимся памятником древневосточной правовой мысли. 282 статьи судебника охватывают практически все стороны жизни вавилонского общества и составляют гражданское, уголовное и административное право. Вторым памятником является базальтовый столб (2 м), на котором изображен сам царь Хаммурапи, сидящий перед богом солнца и правосудия Шамашем, а также запечатлена часть текста знаменитого кодекса.

Новая Вавилония достигла своего высшего расцвета при царе Навуходоносоре(605-562 до н.э.). При нем были сооружены знаменитые «висячие сады Семирамиды»,ставшие одним из семи чудес света. Их можно назвать грандиозным памятником любви, поскольку они были подарены царем любимой жене, чтобы облегчить ее тоску по горам и садам своей родины.

Не менее известным памятником является также Вавилонская башня. Это был самый высокий в Месопотамии зиккурат (90 м), состоявший из нескольких поставленных друг на друга башен, на верхней из которых находилось святил и ше Мардука — главного бога вавилонян. Видевший башню Геродот был потрясен ее величием. Она упоминается в Библии. Когда персы завоевали Вавилонию (VI в. до н.э.), они разрушили Вавилон и все находившиеся в нем памятники.

Особого выделения заслуживают достижения Вавилонии гастрономии и математике. Вавилонские звездочеты с удивительной точностью вычислили время обращения Луны вокруг Земли, составили солнечный календарь и карту звездного неба. Названия пяти планет и двенадцати созвездий солнечной системы имеют вавилонское происхождение. Звездочеты подарили людям астрологию и составление гороскопов. Еще более впечатляющими были успехи математиков. Они заложили основы арифметики и геометрии, разработали «позиционную систему», где числовое значение знака зависит от его «позиции», умели возводить в квадратную степень и извлекать квадратный корень, создали геометрические формулы для измерения земельных участков.

Ассирия

Третья могущественная держава Месопотамии — Ассирия — возникла в III тыс. до н.э., однако наивысшего расцвета достигла во второй половине II тыс. до н.э. Ассирия была бедна ресурсами, но добилась возвышения благодаря своему географическому положению. Она оказалась на перекрестке караванных путей, и торговля сделала ее богатой и великой. Столицами Ассирии последовательно были Ашшур, Калах и Ниневия. К XIII в. до н.э. она стала самой могущественной империей всего Ближнего Востока.

В художественной культуре Ассирии — как и во всем Двуречье — ведущим искусством была архитектура. Наиболее значительными архитектурными памятниками стали дворцовый комплекс царя Саргона II в Дур-Шаррукине и дворец Ашшур-банапала в Ниневии.

Широкую известность приобрели также ассирийские рельефы, украшавшие дворцовые помещения, сюжетами которых были сцены из царской жизни: культовые церемонии, охота, военные события.

Одним из лучших примеров ассирийских рельефов считается «Большая львиная охота» из дворца Ашшурбанапала в Ниневии, где сцена, изображающая раненых, умирающих и убитых львов, наполнена глубоким драматизмом, острой динамикой и яркой экспрессией.

В VII в. до н.э. последний правитель Ассирии Ашшур-банапап создал в Ниневии великолепную библиотеку, содержащую более 25 тыс. глиняных клинописных табличек. Библиотека стала самой большой на всем Ближнем Востоке. В ней были собраны документы, в той или иной мере касавшиеся всего Двуречья. Среди них хранился и упомянутый выше «Эпос о Гильгамеше».