Оноре Бальзак – сын нотариуса, разбогатевшего во время наполеоновских войн. Его романы стали как бы эталоном реализма первой половины 19 века. Изображая повседневную жизнь своих современников, в которой за обыденностью скрывается трагедия, писатель пишет цикл этюдов нравов, за беспристрастное изображение современности в которых критика не раз называла Бальзака безнравственным писателем.

Первым наиболее ярким произведением такого типа стала повесть «Гобсек», первоначально «Опасности беспутства», помещенная самим автором в раздел «сцены частной жизни».

Главная фигура этого произведения – ростовщик Гобсек, его фамилия, в переводе с голландского означает «живоглот», что вполне соответствует жизненной позиции персонажа. Бальзак обыгрывает семантику фамилии, его герой действительно, как удав, душит жертвы чудовищными процентами и проглатывает их состояния.

В соответствии со своим принципом изображать «мужчин, женщин и вещи» писатель дает подробный портрет, характеризующий героя, используя реалии внешнего мира, давая сравнения с вещами, раскрывающими авторское осмысление фактов.

Бальзак пишет, что Гобсек обладал «Лунным ликом, ибо его желтоватая бледность напоминает цвет серебра, с которого слезла позолота»: в его внешнем облике отмечены цвета денег – золота и серебра. Бесстрастность ростовщика отражена в его неподвижных чертах, они казались отлитыми из бронзы. Глаза у него «маленькие, желтые, словно у хорька» - хищный, стремительный хорек никогда не принадлежал к числу животных, вызывающих симпатию. Длинный нос его был похож на буравчик – герой с его помощью словно бы проникал во все скрытые от других тайны. «Возраст его был загадкой», - отмечал хорошо знавший его Дервиль. Дервиль связывает его с векселем.

Зловещий облик Гобсека повторен в его предметном окружении: он живет в сыром и мрачном доме. «Дом и его жилец были под стать друг другу – совсем как скала и прилепившаяся к ней устрица». В его конторе обычно стоит «мертвая тишина», и бурное возмущение жертв живоглота, в результате, как правило, сменяется их полной безнадежностью и покорностью.

В своем исследовании Гобсек исходит из того, что все определяется деньгами: «В золоте все содержится в зародыше». В мире он видит постоянную борьбу богатых и бедных и предпочитает сам «давить», а «не позволять, чтобы другие тебя давили». Он знает силу тех, кто владеет деньгами. На примере Гобсека, Бальзак показывает ростовщиков, подобно паукам, оплетающих общество своей паутиной. Но писатель не упускает из виду, что само это общество не лучше ростовщиков. Кто попадает в сети Гобсека? Максим де Трай – жигало, светский проходимец, среди жертв – графиня де Ресто, обманывающая мужа и обманутая любовником де ТРаем, в свое время разорившая отца («Отец Горио»), который сам нажил состояние на голоде народа во времена искусственно созданного голода. А борьбе против всех Гобсек принципиально отрицает чувства, ибо видит, что они-то и становятся ловушкой, в которую попадаются и богатые и бедные.

Зловещий характер Гобсека подчеркивает экскурсом в его прошлое – почти вся романтическая тайна его восхождения, богатства неразрывно связана с преступлениями (связи с корсарами, поломанные судьбы). Для Бальзака важно, что его герой не только частное лицо, но столп общества. И вместе с тем, гнилой столп. Об этом свидетельствует картина его гибели, когда становятся никому не нужными его богатства, рушившие судьбы людей, когда в его чуланах гниют никому не нужные теперь припасы. Боясь продешевить, он обрекал свои богатства на гибель. Перед нами возникает картина падения и разрушения личности под влиянием денег, когда и сама денежная стоимость вещей утрачивает всякий смысл.